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O quebra-cabeça do coronavírus nas alturas

Uma mulher aimara usando uma máscara facial em La Paz, Bolívia, em abril de 2020. MARTIN ALIPAZ (EFE)

Especialistas andinos sustentam que a mortalidade e a incidência do vírus são menores em populações acima de 2.500 metros, embora suas descobertas tenham sido recebidas com ceticismo.

O coronavírus perde força nas alturas ? Desde o início da pandemia, surgiram vários estudos que a confirmam e refutam. Alguns receberam espaço em revistas científicas de prestígio como The Lancet e Nature , mídias internacionais como The Washington Post e The Conversation,e repositórios médicos como o dos Institutos Nacionais de Saúde dos Estados Unidos. Mas, na maioria das vezes, títulos e notas de rodapé são acompanhados por pontos de interrogação, uma marca inescapável do ceticismo que prevalece na comunidade internacional. A questão é complexa e entrelaça fatores ambientais, fisiológicos, genéticos e sociais. A América Latina —especialmente os países andinos— tem sido um dos líderes nas pesquisas sobre a complicada relação entre covid-19 e altitude: três capitais sul-americanas estão acima de 2.500 metros acima do nível do mar e cerca de 20 milhões de latino-americanos vivem em uma das 30 cidades mais altas da região.

Vários especialistas andinos usam uma metáfora para explicar suas descobertas, dizendo que o coronavírus sofre de soroche , como é chamado na região o desconforto sentido ao estar em grandes altitudes devido à falta de oxigênio. O médico boliviano Gustavo Zubieta, um dos primeiros cientistas a analisar o assunto, explica que as previsões para os países da Cordilheira dos Andes não eram muito animadoras no início da pandemia. “Quase todos os cientistas afirmaram que a covid em altitude seria terrível devido à menor quantidade de oxigênio produzida pela pressão barométrica mais baixa”, diz Zubieta, diretor do Instituto de Pulmonar e Patologia da Altitude.

As estatísticas, no entanto, não refletiam o efeito devastador que havia sido antecipado. Ao contrário. Na Bolívia, as autoridades de saúde identificaram que os casos estavam concentrados, pelo menos inicialmente, em áreas baixas como Santa Cruz, bem como nas regiões amazônicas que fazem fronteira com o Brasil. O mesmo aconteceu no Peru, onde o número de mortes e infecções foi substancialmente menor ao comparar cidades altas e baixas com a mesma população. A partir daí surgiu uma reação em cadeia e surgiram declarações de autoridades e estudos no Equador, Colômbia e até no Brasil, entre outros.

Zubieta lista uma série de fatores ambientais que, segundo seu trabalho, parecem influenciar uma propagação mais lenta do coronavírus: a radiação ultravioleta, que atua como esterilizante contra muitas bactérias e vírus; menor umidade, que cria ambientes mais secos e menos favoráveis ​​ao vírus, e menor pressão atmosférica, que ajuda as partículas a se dispersarem.

Mas outros fatores também entram em jogo. Acima de 2.500 metros, o corpo precisa produzir mais glóbulos vermelhos para compensar a falta de oxigênio ( hipóxia ) porque a pressão atmosférica é menor. O pesquisador diz que os habitantes de áreas altas estão adaptados a essas condições e que isso pode significar uma melhor proteção contra a queda na saturação de oxigênio que o coronavírus costuma causar.

Também é citado que em altura geralmente há um número menor de receptores ACE-2, a porta que o SARS-CoV-2 usa para entrar nas células. Zubieta também estuda o funcionamento das mitocôndrias, responsáveis ​​pela respiração celular, e garante que sejam mais eficientes nos habitantes das terras altas. “Estamos prestes a publicar um estudo com pesquisadores da Bolívia, Colômbia, Peru, Equador e México que confirma que há uma mortalidade muito menor por covid em áreas mais altas e uma maior incidência de casos em áreas abaixo de 1.000 metros”, diz.

Esteban Ortiz Prado, acadêmico da Universidade das Américas, também estudou a relação entre covid-19 e altura, mas chegou a conclusões diferentes. “A Covid é menos prevalente e menos letal nas terras altas, quando corrigida para comorbidades”, diz o especialista equatoriano, embora acrescente que a menor incidência tem mais a ver com a menor densidade populacional e com certos padrões de convivência de pessoas de áreas altas. Ortiz Prado diz que teorias fisiológicas, como o menor número de receptores ACE-2, e sobre certos fatores ambientais, como os raios UV, perderam terreno explicativo e não foram comprovadas.

“Não é que uma pessoa que fica doente ao nível do mar melhore automaticamente quando chega a uma região mais alta, pelo contrário”, explica Ortiz Prado, mas sustenta que pode haver alguma aclimatação e adaptação antes de contrair a infecção. “Sabemos com certeza que nossos corpos funcionam de maneira diferente em altitude”, diz o médico. Ele e um grupo de cientistas analisaram dados sobre excesso de mortalidade no Equador de março de 2020 a março de 2021 e descobriram que o número de mortes por 100.000 habitantes em áreas a menos de 1.500 metros acima do nível do mar era duas vezes maior do que em áreas muito altas, acima 3.500 metros.

Algumas das críticas aos estudos sobre o vírus e altitude, principalmente aqueles baseados em fatores ambientais, é tirar conclusões precipitadas sem evidências suficientes, questionar fatores causais e possíveis variáveis ​​de confusão, ou seja, fazem mais barulho o que explicam. “Devemos evitar chegar à conclusão de que qualquer comunidade tem proteção inata contra a covid-19 na ausência de evidências robustas”, diz um artigo assinado em 2020 por Matiram Pun e uma equipe de pesquisadores no Canadá. “Os possíveis mecanismos biológicos permanecem especulativos”, disseram o médico peruano Orison Woolcott e o pesquisador americano Richard N. Bergman, em troca de correspondência com Zubieta na revista High Altitude Medicine and Biology .. Woolcott e Bergman afirmaram em 2020 que houve uma maior mortalidade entre os pacientes mexicanos com mais de 65 anos que viviam acima de 1.500 metros, embora esteja abaixo da classificação padrão de 2.500 metros. Outros acadêmicos estão investigando se alguns tratamentos usados ​​para o mal da altitude podem ajudar a tratar a covid ou se, pelo contrário, pioram.

De uma perspectiva que não é necessariamente científica, uma questão que surge é se há uma obsessão em buscar explicações nas alturas associadas à identidade andina, e isso muitas vezes se reflete em discussões menos sérias, como as eliminatórias da Copa do Mundo. Zubieta, que tem quatro décadas de experiência no assunto, ri e depois nega categoricamente: “Não é uma obsessão, é uma realidade”. “A maioria das pessoas que desacreditam esses empregos são porque não conhecem esses ambientes ou nunca estiveram aqui”, diz ele. “Muitas vezes é visto como uma desvantagem viver nestas condições, quando na realidade implica várias vantagens.”

“Acho que nem tudo tem resposta em altura”, esclarece Ortiz Prado. A pesquisadora destaca que a altura não é um fator em países líderes em pesquisas científicas como Estados Unidos e Reino Unido, e acredita que isso explica em parte a resistência e que o assunto é rebaixado. O especialista diz que o maior número de estudos neste sentido provém do turismo de montanha e dos desportos, mas que não há muitos recursos nem tem havido tanto estudo aprofundado das populações que vivem permanentemente nestas condições.

O tema tem sido uma discussão marcadamente latino-americana, mas não exclusiva da região. Há estudos em lugares como Suíça, Áustria e Tibete, por exemplo, buscando hipóteses na medicina do mal de altitude sobre a covid-19. Não há grande consenso ou conclusões universalmente aceitas. A cautela e os resultados preliminares prevalecem. O debate, no entanto, é reflexo da resposta avassaladora da ciência à pandemia, do desafio da velocidade com que a informação científica fluiu nos últimos dois anos e do longo caminho a ser descoberto sobre o vírus. “Há muito a ser feito e a liberdade que temos para desenvolver teorias e investigá-las não pode ser prejudicada”, defende Ortiz Prado.

 

POR ELIJAH CAMHAJI / EL PAÍS

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